Skip to content

Foderale dommere er brent ut, overarbeidet og lurer pa hvor kongressen er.

Folkene som horer sakene dine, drukner pa jobb fordi senatet ikke fyller ledige stillinger.

WASHINGTON - Det var Labor Day weekend og Lawrence O'Neill onsket desperat a komme seg ut av byen for litt nedetid med sin kone.

Hans mini-ferie trente ikke sa bra ut. Som en foderal dommer pa en travel California-domstol i Fresno jobber O'Neill opptil 75 timer i uken og minst en hel dag hver helg - og det er bare for a holde tritt med hans vanlige caseload. Han endte opp med a forlate byen, men jobbet hele feriehelgen: etterbehandling av ordrer som trengte a komme seg ut, ta vare pa administrative saker og svare pa advokater for a holde saken flytte sammen.

"Hver eneste dag jeg var borte, utstedte jeg ordrer utenom staten," sa O'Neill. "Ingen gjor det. Ingen burde gjore det."

For mange distrikts- og kretsdomstolsdommere betyr a jobbe med jobben - pluss jobben til andre dommere som skal v re der, men det er det ikke. Det er fordi foderale domstole er fulle av ledige stillinger som ikke fylles av senatet, og kongressen har ikke skapt nye dommer i mange stater i flere tiar, til tross for skyrocketing.

Litiganter venter ar for at sivilsaker blir hort fordi straffesaker har forrang. Dommerne sliter med utbrenthet. Og mange domstoler stoler pa halvpensjonerte dommere bare for a holde seg flytende.

Huffington Post snakket med et halvt dusin foderale dommere om hvordan ledige stillinger og mangel pa nye dommereslag pavirker deres arbeidsbelastning. Alle sa at de foler at de er undervannsoperasjoner og desperat trenger flere dommere, men samtidig er de ikke komfortable a kaste ut kongressen fordi de ikke har gjort jobben sin. Mange syntes ikke det var hensiktsmessig for en dommer a veie inn pa lovgivende eller politiske forhold. Sa deres situasjoner endres ikke.

«For det meste har vi nettopp sagt oss at dette er var skjebne, og det er ingenting vi kan gjore med det,» sa dommer Morrison England Jr., sjefdommer i US District Court for Eastern District of California, som inkluderer O'Neills Fresno divisjon. "Vi har klaget. Vi har bedt. Vi har cajoled. Vi har gjort alt du kan gjore for a forsoke a fa flere dommere."

England driver et av de mest anstrengte domstolssystemene i landet. Det ostlige distriktet er massivt, og omfatter mer enn halvparten av Californias 58 fylker. Det er et sete i Fresno-avdelingen som har v rt ledig i over 1000 dager, og den rettssaken er sa slatt at England matte begynne a tildele dommere fra andre steder i distriktet for a komme inn og hjelpe.

Men selv om ledigheten blir fylt, er det ikke nok. I gjennomsnitt tar en foderal dommer mellom 500 og 600 saker hvert ar. Dommere pa Englands domstol har mer enn 1000. Det ville ta seks nye dommerskap i Ost-distriktsretten for a redusere arbeidsbelastningen til et gjennomsnittlig niva, i henhold til en 2015-gjennomgang av domstolene og deres tilfelle ved domstolskonferansen, de foderale domstolenees policy-making organisasjon.

"Hva som skjer, ma du fortsette a skyve sivile saker lenger ut. De har allerede ventet noen ganger tre til fire ar," sa England. "Jeg blir bekymret nar saken er sa gamle. Minner er falming, folk er ikke lenger rundt. Det tjener ikke noen som prover a fa rettferdighet."

Den siste tiden kongressen besto en stor dommeravtale var i 1990. Siden da har det v rt en 39 prosent okning i innlevering pa distrikts- og kretsbaner, men bare en 4 prosent okning i dommerskip. Den rettslige konferansen anbefalte i mars at kongressen oppretter 77 flere dommerskap for distriktsdomstoler og fem for kretsbaner for a holde tritt med dagens arbeidsbelastning. Lovgivere har ikke passert noe.

Utover a skape nye dommerskap holder Senatet knapt nok med a fylle de 67 eksisterende ledige stillingene. Siden republikanerne tok kontroll over senatet i januar, har de bare gitt seks av president Barack Obamas rettslige valg bekreftelsesstemmer. I motsetning til at president George W. Bush var i sitt syvende ar pa kontoret og demokrater kontrollerte senaten, hadde de bekreftet 29 ved dette punktet.

Republikanerne kom opp med alle mulige mater a blokkere Obamas dommere nominert da de ogsa var i minoriteten. Mange nektet ganske enkelt a anbefale nominere til Det hvite hus for ledige stillinger i deres hjemland - for a forhindre nominasjonsprosessen fra begynnelsen. De filibusterte ikke-kontroversielle nominatorer, brukte prosedyrisk taktikk for a forsinke stemmer og til og med blokkerte sine egne nominatorer for a hindre Obama fra a kalkke opp bekreftelser.

Grunnloven krever at presidenten fyller ledige stillinger og senatet for a stemme pa presidentens valg. Men GOP-beregningen er at Obama vil v re borte etter 2016, hvor et republikan kunne ende opp i Det hvite hus. Hvis GOP senatorer kan holde ut til da, kan de gi republikansk-plukket dommere levetid jobber pa foderale benken.

Problemet er at nar rettsseter gar ufylt, blir saker alvorlig forsinket og vanlige folk lider. I en sivil sak betyr det at noen saksoker en arbeidsgiver for diskriminering, vil vente a ga ar for en dommer. I et straffesak betyr det at saksokte kan fullfore sine fengselsvilkar for saken deres er lost.

Bemerkelsesverdig, alle dommerne HuffPost snakket med a understreke hvor mye de liker det faktiske arbeidet de gjor. Det er sikkert fordeler pa jobben. Det er en livstidsgig. Det lonner seg godt (minst $ 200 000 i aret). Folk respekterer dem, og de tar beslutninger som kan pavirke tusenvis eller millioner av liv.

De er bare spredt altfor tynne.

"De fleste dommere elsker jobben deres. Arsaken til at de holder fast, er fordi de fortsatt vil gjore det," sa dommer Kimberly Mueller, som serverer pa Englands domstol. "Samtidig er jeg en dommer som vil fortelle deg at det ikke er hoydepunktet for rettferdighet for meg a ha 1000 saker. Eller for litigantene."

En mate som domstolene knirker pa, er ved a lene seg pa seniorstatusdommere. Disse er semiretired dommere som kan forlate nar som helst med full lonn. Mange frivillige holder seg fast for a ta pa seg saker, vanligvis en lettere last enn de pleide a handtere.

Keith Watkins er sjef for US District Court for Middle District of Alabama. Han er ogsa den eneste aktive dommeren pa retten. De to andre plassene er tomme, og senior dommere frivillig dekker disse sporene. Begge seterne er juridiske nodsituasjoner, noe som betyr at arbeidsbelastningen overstiger 600 saker eller er mellom 430 og 600 i mer enn 18 maneder.

"Det pavirker ikke min moral sa mye, men det kan pavirke min kone fordi jeg jobber sa mye," sier Watkins. "Jeg visste at dette ville v re en toff jobb, men jeg visste ikke at jeg ville v re dommer og den eneste dommeren."

Inntil senatet fyller de ledige stillingene, sier Watkins at han er apen for a fa hjelp fra dommere pa andre domstoler som kanskje ikke har sa tung en belastning som han gjor.

"Jeg var pa en konferanse og en dommer sa at de lette etter ting a gjore," sa han. "Kanskje de vil komme hit om vinteren? Vi har mye god golf."

England beklagede hvor mye sjefdommere ma sporre om semiretired dommere, hvorav noen jobber i stor grad ut av sympati for sine kolleger.

"Det er som," Jeg vil ikke forlate alle. Jeg vet hvor hardt du jobber, "sa England. "Det er ikke rettferdig. De kommer til jobb hver dag for ingenting. De vil fa samme lonn uten a komme."

Som ledige stillinger gar ufylt og saker faller opp, blir senior dommere ogsa tynne. Pa engelsks domstol b rer noen seniordommere for eksempel 100 prosent av sin tidligere sak. Selv de som reduserer til 50 prosent, tar fortsatt mer enn 500 saker - mer enn gjennomsnittet for aktive dommere.

Dommer Philip Martinez fra USAs distriktsdomstol for det vestlige distriktet i Texas, en annen opptatt domstol, sier at hans seniordommer b rer 5 prosent f rre saker enn de aktive dommerne. Hans domstol har hatt en ledig stilling pa det i mer enn 225 dager.

"Vi er mottakerne av hans arbeidsmoral," sa Martinez om sin senior dommer. "Det er mer enn mange dommere over hele landet."

Western District Court dekker mer enn 92.000 kvadrat miles av Texas og syv divisjoner, inkludert El Paso, hvor Martinez fungerer. Det er fem aktive dommere og en senior dommer i divisjonen, og alle av dem - inkludert senior dommer - skifter omslaget til en ekstern domstol i Pecos. Det er Martinez tur denne maneden. Han ma tilbringe en uke i Pecos mens han jonglerer sin arbeidsbelastning i El Paso, tre timer unna. Han forvalter den tunge caseloaden for na, sa han, men han bekymrer seg for tollen det kan ta pa kolleger.

"Det er en utfordring for moral og utbrenthet," sa han. "Vi er heldige utover at vi har sa mange senior dommere som gir hjelp."

Dommer Jerome Simandle, sjefdommer for U.S. District Court for District of New Jersey, sa at hans domstol er avhengig av hjelp fra sine atte senior dommere. Retten skal ha 17 aktive dommere pa det, men det er bare 13.

"A ha fire ledige stillinger pa 17 stillinger - hvis dette skjer i lengre tid, vil vi bare ga tom for a holde tritt," sa Simandle. "Dette har truffet New Jersey spesielt hardt fordi vi er en av de travleste store domstolene til a begynne med."

Det er ikke haplost. Det er dommere som er nominert i Senatet for om lag to dusin ledige stillinger. Senatet kan enkelt bekrefte noen av dem i ar. En av dem er Dale Drozd, nominert for ledig stilling pa O'Neills domstol. Han passerte Judiciary Committee i juni og er klar for en bekreftelsesstemme. Republikanske ledere trenger bare a planlegge det.

Senatorer kan ogsa akselerere prosessen ved a sende nominere til Det hvite hus for ledige stillinger i deres hjemland. Watkins, Alabama-distriktsdommeren, sa at han vet at det hvite hus har navn pa mulige nominerte for de to ledige pa hans domstol, selv om han ikke vet hvor de star i prosessen.

Det er en uforutsigbar vei for nominere nar de har blitt sendt til senatet. Pa et innfall, kan en enkelt senator blokkere en nominert ved a nekte a sla inn en sakalt bla slip til Judiciary Committee, en senatestradisjon som gir senatorer det endelige uttrykket i a fremme en nominert fra hans eller hennes hjemstat. Senatsledere kan ogsa holde opp en nominee pa ubestemt tid ved a nekte a planlegge en bekreftelsesstemme.

"Det er en forseggjort dans, men en helt uscripted dans, som Napoleon Dynamite," sa Watkins.

Hvis kongressen ikke tar tak i a fylle ut domstolene, kan foderale domstoler ikke v re i stand til a stole pa dommernes gode vilje for alltid. Som dommere tar pa seg flere og flere saker, blir noen sa brent ut at de kan v re klare til a forlate sa snart de treffer pensjon og avviser a fortsette a jobbe som senior dommer.

O'Neill er blant de som er klare til a kausjonere. Han har sagt at han planlegger a ga ned i det oyeblikket han nar pensjonsalderen i 2020, og forventer sa mye fra andre dommere pa retten. Vendepunktet for ham var a fa kreft i fjor. Han har siden sparket det, men sa det gjorde at han revurderte sine prioriteringer.

"Du leter deg tilbake og innser at det a jobbe i disse 60- til 75-timers ukene ikke er det beste du ma gjore i livet. Du har familie, du har barn og barnebarn," sa O'Neill. "Nar jeg kommer til februar 2020, er jeg borte."

Men det hortes ikke som en enkel beslutning. Han sa at han bekymrer seg for folkene som gar foran domstolene, "som ikke har noe annet a ga" og ender med a miste en bedrift eller ikke fa rettferdighet i et diskrimineringssak fordi det til slutt tok for lang tid.

"Det er det storste problemet for meg og de fleste av oss pa benken," sa O'Neill. "Men dette er hva som skjer langsiktig nar du ikke gir folk den hjelpen de absolutt trenger."

Har du informasjon du vil dele med HuffPost? Dette er hvordan.


Hallo! Vil du spille i det mest populære kasinoet? Vi samlet det for deg. Gå her nå!